Nerför floden med Irrational-avhopparen

Irrational finns inte längre, men de kreativa själarna bakom Bioshock-spelen lever vidare. Nu har två av dem gjort ett av årets vackraste – och mest skoningslösa – äventyr.

Forrest Dowling satt på en flotte i en flod i Costa Rica och kände hur vattenmassorna rev och slet i farkosten. Han hade nog vetat att det skulle kännas, men när han fick smaka på naturens råstyrka blev han skräckslagen.

– Det var sådär jag och min fru firade vår smekmånad. Med en massa äventyrsgrejer. Om jag var rädd för att dö? Nej, teamet som hjälpte oss var otroligt professionella och jag tror inte de har för vana att låta så många dö ombord, haha. Men visst, de ställde in alla flottfärder dagen därpå på grund av vädret.

Forrest Dowling och grafiske formgivaren Scott Sinclair hade högt uppsatta positioner på Irrational Games, men stod som alla andra i skuggan av Ken Levine. Sinclair hade slutat på studion under arbetet med Bioshock Infinite och av en slump bestämde sig Dowling och Sinclair att ses igen samma dag som Irrational offentliggjorde att de skulle lägga ned verksamheten. Samtalet mellan dem kom naturligtvis att präglas av chockbeskedet: om Irrational – som just sålt 6 miljoner exemplar av det (åtminstone inledningsvis) kritikerrosade Infinite – inte gick säkra, vilken stor studio gjorde det då?

Forrest Dowling hade redan vid den här tiden börjat odla idén om ett överlevarspel med naturen som enda fiende. Varför blanda in zombier när verkligheten – hunger, törst och sjukdomar – kan vara minst lika dödlig. Scott Sinclair å sin sida drömde om att för en gångs skull göra sitt eget personliga designspråk rättvisa, ett spel där hans stil verkligen kom till sin rätt, snarare än att bara illustrera andras idéer. Särskilt upptagen var han av ”världar i miniatyr”; tänk dockhus, dioraman och tiltshiftbilder.

Det dröjde inte många sekunder in i den första trailern av The Flame in the Flood för att inse att Dowling och Sinclair gjort allvar av sina planer. Från ett topdown-perspektiv ser man hur en flicka och hennes hund kämpar mot elementen på en flotte. Spelet är det första från Boston-studion The Molasses Flood – som Dowling grundade efter Irrational. Bland utvecklarna finns dessutom erfarenhet från studior som Bungie och Harmonix.

Forrest Dowling kommer från en stad söder om Buffalo där den ”närmaste verksamheten var en bensinmack fem kilometer bort”. Scott Sinclair är uppvuxen i Florida och har befunnit sig på en träskbåt eller två genom åren. Därför behöver de knappast be om ursäkt för att de tagit ett av ”den stora amerikanska romanens” mest klassiska stilgrepp, berättelsen om protagonisten som tar sig vidare nerför floden, mest berömd i Huckleberry Finns Äventyr.

– Vi tror på att skriva om det vi känner till. Dessutom hade vi precis sett både Beasts of the Southern Wild och True Detective.

Scout, som flickan heter, har oddsen emot sig. Med stor möda försöker hon paddla sig fram över vattenmassorna, förbi sylvassa stenar som skjuter upp som huggtänder ur floden, ständigt på jakt efter nästa lilla ö att söka härbärge och förnödenheter på. Hennes hund är en trogen kompanjon, men ingen match för de vargar som hotar i periferin. Dowling kallar The Flame in the Flood ”rogue-lite” eftersom det innehåller både permadöd och en proceduralt uppritad värld. Och i skicket spelet befinner sig just nu – precis efter en lyckad Kickstarter-kampanj – tycker till och med Dowling att de är för brutala mot Scout.

– Ja, vi tänker oss att kampanjen ska vara i tre och en halv timme ungefär. Men själv har jag bara klarat 40 minuter. Då klantade jag till det med några vargar och hade inte bandage. Hur jag dog? Det var nog dött lopp mellan törst och blodförgiftning.

[Fakta]

  • Format: PC, XBO. Genre: Actionäventyr med roguelike-inslag. Utvecklare: The Molasses Flood. Land: USA.
  • Gameplaymässigt styr man alltid flotten, försöker förutse starka strömmar och har möjligheten att under korta perioder paddla med full kraft för att undvika potentiella dödsfällor. Men det gäller att välja sina tillfällen. När orken tryter måste Scout hitta närmaste hamn för att vila och samla förnödenheter. Annars dör hon.
  • The Flame in the Flood ser helt och hållet handritat ut trots att det bygger på procedural teknik. Molasses Flood har byggt ett snillrikt system för att undvika den själlöshet många andra procedurala miljöer plågas av.
  • ”Vi hade en kille först, men sedan insåg vi att vi alltid väljer en tjej när vi själva spelar. Det var inget svårt beslut; vi kan göra vad fan vi vill och behöver inte ta hänsyn till några marknadsavdelningar”, säger Forrest Dowling.

Text ursprungligen publicerad i LEVEL sommaren 2015.

Om du känner för att sprida lite skit: